Tuesday, July 31, 2018

Why I left and came back to the most rewarding job on Earth

Por qué me fui–y regresé–al trabajo más gratificante de la Tierra

Maybe my reasons to leave will sound trivial. Maybe you are thinking of leaving for the exact same reasons as I did. Or maybe there's other reasons. Let me make clear I'm not saying you should never leave the job because that will mean you are not "cut out" to be a teacher. There is every reason to leave the teaching profession. But there are also some pretty good ones to stay. Leaving was actually a good move for me. Let me explain why. Grab a cup of coffee; this is a long one.                                                                              

The First Chaotic Years

When I graduated from college, I was anxious to star my teaching career. My student teaching experience was incredible, and I felt like I could change the world. However, I was not well oriented and had to wait a year to get my Secondary Spanish Teaching Certification, even when I had passed the tests with flying colors. This meant I could not apply for a job in the public school system. So I went to a few interviews in private schools and took a very under compensated job at one of them. I had never had a real job before, and I was single and living with my parents, so at the time it wasn't that bad. This was a learning experience and a good one at that: I was way overworked, was a young and fairly attractive 22-year-old with challenging, mostly male students from 11-17 years old, had some problematic parents, and a not so supportive administration. I also didn't have a lot of freedom in terms of curriculum. But I survived, learned a lot and I loved my kids. They offered me a job for the next year, but I turned it down to try the unknown waters of public education.

Sadly, it was around the same time that Puerto Rico's terrible financial crisis was coming to surface, and a new law had laid off a lot of government workers, which blew away any chance of job stability for years to come. Enter Keira the world of the "maestro transitorio" (transitory teacher). Basically, this means contracts are awarded on a one-year basis, you have to re-apply for a job every summer and wait for a call, and if you do land a job, it may or may not begin at the start of the school year, and it will probably be at a different school than the year before.

That September, I got my first call. The catch: I wouldn't be a regular Spanish teacher. I would have to teach a 7th grade remedial Title I class focused just on reading comprehension to help the school have better results in the standardized tests. Classes had already started when I arrived at my job, and just like any good story, the principal threw me to the wolves on the very first day. "Welcome, good to have you here. Ok, so you'll be with this group. They are in that classroom. Good luck". It went something like that. And that's how my first semester in the public school system started.

I would not want to look at some of those students in the face still today.
I had gotten the hang of it when, on the second semester, news dropped. I was now going to be the regular 9th grade Spanish teacher, and the other teacher would take my place in 7th grade. Let me just say: the kids had no structure whatsoever, did whatever they wanted and were extremely disrespectful. It was too late to teach them structure, and I'm pretty sure they hated me. And I must admit, I would not want to look at some of those students in the face still today. It was that bad. Luckily, I was a "maestra transitoria", so next year would be another story.

Summer arrived, and this school year I got my spot a bit earlier, during professional development days but before students started. How I got it was a recipe for disaster. When I was about to sign my position at the regional Department of Education offices, a man interrupted the clerk working with me and presented himself as the principal of the school I was going to. Being polite, I stretched out my hand and presented myself as his new Spanish teacher. His face sort of melted. He told me "I already have the spots filled for Spanish teachers... But... wait! I think I can justify another one. The school's characteristics and population may benefit from this." He did his thing over there, and shortly came back. "All done, you will be team teaching. The other teacher is young like you; it will be fantastic!"

I got the job. But the first day, during a PD meeting, that same principal presented me to the rest of the staff: "This is Keira Lebrón. She is a new teacher and she will be subbing for the teachers that are absent". I felt I could fall. But although I defended myself right then and there and told the rest of the staff I was a regular Spanish teacher and I would be teaching Spanish, in less than a week I was substituting absent teachers. It was disastrous. Let me tell you, there is no thing as a sub program in Puerto Rico. So, no sub plans were left, no routines, no worksheets, nada. I had to come up with all the material and try to make rowdy kids care about a class that didn't count.

They bullied me.
So when another Spanish teacher (Mrs. I) went on a few weeks medical leave, I was relieved that the principal was putting me in charge of her groups. Wrong. This teacher was a goddess. Students loved her. And they made it very clear that I was not up to par. Let's be clear. They bullied me. Yes, they threw paper balls at me when I had my back to them, they disrespected me constantly, swore at me, did none of the assigned work and their grades started to go downhill. I can assure you I was not being a bad teacher. I was creative, innovative, knowledgeable, funny, and fair. To make matters worse, the original teacher came back from medical leave, but didn't come back to the classroom because she had "a Master's in technology and [I'm] helping with some very important administrative matters for the school". I took the naive decision to ask Mrs. I for classroom management advice several times, and she always responded with shock and disbelief at what I was telling her the students did. The last day I shared an incident with her, she even had the nerve to tell me: "But what is the matter with you? Did you not go to college?!"

The Heartbreak

This school broke me. I commuted just 5 minutes to get there, but I didn't want to get up in the mornings. I cried... a lot. So I went to a psychologist for the first time in my life and begged him to give me some time off. And he gave me two weeks. During those two weeks, I reflected on what I was going to do. I wrote a letter to the principal about what I needed to happen next semester, because previously, when I met with him, I always got choked up, so I put this in writing. I can't do this anymore. I need to go back with my team teacher, or I can help with whatever administrative stuff you need. I don't have Mrs. I's expertise, but I'm a fast learner. But I cannot be those students' teacher. It's not good for them either. They are lowering their grades and they beg for their old teacher to come back. Basically, he told me: "I can't do that. The best I can do is that you take 3 groups and Mrs. I can take 2".

I went into winter vacation with that in mind, and through prayer, speaking to my fiancée and parents, decided his offer was not worth it. I wrote two other letters: a proposal and a resignation letter. When we came back in January, the principal greeted me with, "I'm sorry, what was previously offered of you taking 3 groups and Mrs. I 2 groups, can't be. You'll have to take all five." I drew the resignation letter and said goodbye.

The Hiatus

Four years passed. I was now married and had acquired a new skill through voluntary religious work: American Sign Language. I worked as an administrative assistant for a while, and then applied for a company as a freelance educational interpreter. This job took me back to school and reminded me of the importance of being a teacher. Sadly, it was because of bad examples that I was reminded.

During my time as an interpreter, I learned of how a teacher can mark a student, for good or for bad. I saw how an incompetent teacher can break the spirit of a student with potential. Sitting down in a classroom from a different perspective made me aware of a lot of things: of how lack of planning affects a teacher's delivery, of how some students were completely ignored, of how a teacher's demeanor can create a particular learning (or unlearning) environment, of how some teachers should never be allowed to be around children, among other things. Interpreting also made me miss school; it made me remember the thrill of a student's smile when they finally get something, their jokes and silly personalities. 

I'm confident that if it wasn't for my leaving teaching in the first place and my interpreting job, I wouldn't have experienced what I needed to realize that I was supposed to be a teacher and I had not lost 5 valuable years doing my Bachelor's Degree in Education. I now felt stronger and more mature than I was in my previous experiences.

The Second Time Around

So I decided to give education a second chance. It's been almost four years from that decision. It's been a blessing being able to stay at the same school for those four years, my dream school, the one where I was a student teacher. Full circle. But I still have no permanent status. To this day, I'm not sure if I'll have a job come August 6. Do I want to come back to this super low-paying, highly stressful, least rewarding job? I really hope so!

Por qué me fui–y regresé–al trabajo más gratificante de la Tierra

Tal vez mis razones para irme te suenen triviales. Tal vez tú estés pensando en irte por las mismas razones que yo lo hice. O tal vez tengas otras razones. Permíteme aclarar que no estoy diciendo que nunca debes renunciar a ser maestro porque eso significa que no tienes vocación. Hay muchas razones para dejar la profesión docente. Pero también hay algunas bastante buenas para quedarse. Renunciar fue en realidad una decisión acertada para mí. Déjame explicarte por qué. Busca una taza de café; esta lectura es larga.

Los primeros años caóticos

Cuando me gradué de la universidad, estaba ansiosa por comenzar a enseñar. Mi experiencia de práctica fue buenísima, y me sentía lista para cambiar el mundo. Sin embargo, no me orientaron bien y tuve que esperar un año para obtener mi Certificación Docente de Español a nivel Secundario, a pesar de haber pasado las pruebas con excelente puntuación. Esto significaba que no podía solicitar un trabajo en el sistema escolar público. Así que fui a algunas entrevistas en escuelas privadas y acepté un trabajo muy mal remunerado en una de ellas. Nunca antes había tenido un trabajo de verdad, estaba soltera y vivía con mis padres, así que en ese momento no era tan malo. Fue una experiencia de aprendizaje muy buena: tenía exceso de trabajo, era una maestra joven y bonita de 22 años, tenía estudiantes desafiantes, en su mayoría varones de 11 a 17 años de edad, algunos padres problemáticos, y no mucho apoyo administrativo. Tampoco tenía mucha libertad en términos de currículo. Pero sobreviví, aprendí mucho y le tomé mucho cariño a mis alumnos. Me ofrecieron un trabajo para el próximo año, pero lo rechacé para probar las aguas desconocidas de la educación pública.

Lamentablemente, esto ocurrió casi al mismo tiempo en que la terrible crisis financiera de Puerto Rico estaba saliendo a la superficie, y una nueva ley había despedido a muchos servidores públicos, lo que echó a perder cualquier posibilidad de estabilidad laboral en los próximos años. Así entró Keira al mundo del "maestro transitorio". Básicamente, esto significa que los contratos se otorgan por un año, debes volver a solicitar un empleo todos los veranos y esperar una llamada, y si te llaman, puede ser que comiences o no al inicio del año escolar, y probablemente en una escuela diferente a la del año anterior.

En septiembre recibí mi primera llamada. El problema: no sería una maestra regular de Español. Tendría que enseñar una clase de Título I remedial en el séptimo grado, con énfasis solo en la comprensión de lectura, para ayudar a la escuela a obtener mejores resultados en las pruebas estandarizadas. Las clases ya habían comenzado cuando llegué a mi trabajo, y como comienza cualquier buena historia, la directora me lanzó a los lobos el primer día. "Bienvenida, qué bueno tenerte aquí. Bien, estarás con este grupo. Están en ese salón. Buena suerte". O algo parecido. Y así fue como comenzó mi primer semestre en el sistema escolar público.

Todavía hoy desearía no ver a algunos de esos alumnos de frente.

Me había acostumbrado al curso remedial de 7mo, cuando en el segundo semestre, me dieron nuevas noticias. Ahora iba a ser la maestra regular de Español de noveno grado, y la otra maestra tomaría mi lugar en el séptimo grado. Permíteme decir esto: los jóvenes no tenían estructura alguna, hacían lo que les daba la gana y eran extremadamente irrespetuosos. Era demasiado tarde para enseñarles estructura, y estoy casi segura de que me odiaban. Y debo admitir que todavía hoy desearía no ver a algunos de esos alumnos de frente. Así de malo fue. Menos mal que yo era una "maestra transitoria", así que el próximo año sería otra historia.

Llegó el verano, y este año escolar me ofrecieron trabajo un poco antes, durante los días de desarrollo profesional, pero antes de que comenzaran los estudiantes. Pero la receta para el desastre comenzó con cómo lo conseguí el empleo. Cuando estaba a punto de firmar mi puesto en las oficinas regionales del Departamento de Educación, un hombre interrumpió a la empleada que trabajaba conmigo y se presentó como el director de la escuela a la que yo iba. Siendo cortés, extendí la mano y me presenté como su nueva maestra de Español. Su rostro cambió. Me dijo: "Ya tengo las plazas para maestros de Español ocupadas ...  Pero… ¡espera! Creo que puedo justificar otra. Las características y la población de la escuela pudieran beneficiarse de esto". Se fue por un momento, y poco después volvió. “Ya está. Estarás enseñando en equipo. La otra maestra es joven como tú; ¡será fantástico!"

Así que me dieron el trabajo. Pero el primer día, durante una reunión de desarrollo profesional, el mismo director me presentó al resto del personal: "Esta es Keira Lebrón. Ella es nuestra maestra nueva y estará sustituyendo a los maestros que se ausenten”. Sentí que podía desmayarme. Pero aunque me defendí allí mismo y le dije al resto del personal que era una maestra de Español regular y que estaría enseñando Español, en menos de una semana ya me tenían sustituyendo a los profesores ausentes. Era un desastre. Déjame decirte que en Puerto Rico no existe nada parecido a un programa de maestros sustitutos. Por lo tanto, no había nada de planes, ni rutinas, ni hojas de trabajo, nada. Tenía que idear todo el material e intentar hacer que niños alborotados se preocuparan por una clase que no contaba.

Me acosaban.

Entonces, cuando otra profesora de español (la Sra. I) se fue unas pocas semanas por licencia por enfermedad, me sentí aliviada de que el director me pusiera a cargo de sus grupos. ¡Cuán equivocada estaba! Esta maestra era una diosa. Los estudiantes la amaban. Y me dejaron muy claro que yo no estaba a su altura. Déjame ser clara. Me acosaban. Sí, me lanzaban bolas de papel cuando estaba de espaldas, me faltaban el respeto constantemente, me insultaban, no hacían nada del trabajo asignado y sus notas comenzaron a ir cuesta abajo, y muy rápido. Te puedo asegurar que no estaba siendo una mala maestra. Era creativa, innovadora, conocía mi material, era divertida y justa. Para empeorar las cosas, la maestra original regresó de la licencia por enfermedad, pero no regresó al aula porque tenía "una maestría en tecnología y estoy ayudando con algunos asuntos administrativos muy importantes para la escuela". Tomé la decisión ingenua de pedirle a la Sra. I consejos sobre el manejo del aula en varias ocasiones, y ella siempre respondía con asombro e incredulidad ante lo que yo le decía que hacían los estudiantes. El último día que compartí un incidente con ella, incluso tuvo el descaro de decirme: "¿Pero qué te pasa, Lebrón? ¡¿Tú no fuiste a la universidad?!”.

Un corazón roto

Esta escuela me rompió. Viajaba solo 5 minutos para llegar allí, pero no quería levantarme por las mañanas. Lloré mucho. Así que fui a un psicólogo por primera vez en mi vida y le supliqué que me recomendara un tiempo libre. Me dio dos semanas. Durante esas dos semanas, reflexioné sobre lo que iba a hacer. Le escribí una carta al director sobre lo que tenía que pasar el próximo semestre, porque antes, cuando me reunía con él, siempre se me formaba un “taco” en la garganta, así que escribí esto: No puedo seguir haciendo esto. Necesito regresar con la maestra que hacía team teaching, o puedo ayudarlo con cualquier cosa administrativa que necesite. No tengo la experiencia de la Sra. I, pero aprendo rápidamente. Lo importante es que no puedo ser la maestra de esos alumnos. Ellos también se están afectando. Están bajando las notas y suplican que regrese su antigua maestra. Básicamente, me dijo: "No puedo hacer eso. Lo mejor que puedo hacer es que atiendas 3 grupos y la Sra. I puede atender 2".

Me fui de vacaciones de invierno con eso en mente, y tras mucha oración, y tras hablar con mi novio y mis padres, decidí que su oferta no valía la pena. Escribí otras dos cartas: una propuesta y una carta de renuncia. Cuando regresamos en enero, el director me saludó con: "Lo siento, lo que te ofrecí anteriormente de que podías atender 3 grupos y la Sra. I 2, no podrá ser. Tienes que tomar los cinco". Saqué la carta de renuncia y me despedí.

Una pausa

Pasaron cuatro años. Ahora estaba casada y había adquirido una nueva destreza a través del trabajo religioso voluntario: el lenguaje de señas americano. Trabajé como asistente administrativa por un tiempo, y luego solicité en una compañía como intérprete educativo. Este trabajo me llevó de regreso a la escuela y me recordó la importancia de ser maestro. Lamentablemente, fue debido a los malos ejemplos que me convencí.

Durante mi tiempo como intérprete, aprendí cómo un maestro puede marcar a un estudiante, para bien o para mal. Vi cómo un maestro incompetente puede aplastar el espíritu de un estudiante con potencial. Sentarme en un salón de clases desde una perspectiva diferente me hizo consciente de muchas cosas: de cómo la falta de planificación afecta la instrucción de un maestro, de cómo algunos estudiantes son ignorados por completo, de cómo el comportamiento de un maestro puede crear un ambiente de aprendizaje particular (o un ambiente para desaprender), de cómo a algunos maestros nunca se les debe permitir estar cerca de los niños, entre otras cosas. La interpretación también me hizo extrañar la escuela; me hizo recordar la emoción de la sonrisa de un estudiante cuando finalmente entiende algo, sus bromas y sus personalidades graciosas.

Confío en que si no hubiera sido por dejar la enseñanza en primer lugar y por mi trabajo de intérprete, no habría experimentado lo que necesitaba para darme cuenta de que debía ser maestra y que no había perdido 5 años valiosos haciendo mi bachillerato en Educación. Ahora me sentía más fuerte y más madura que en mis experiencias anteriores.

Una segunda oportunidad

Así que decidí darle una segunda oportunidad a la educación. Han pasado casi cuatro años desde esa decisión. Ha sido una bendición poder permanecer en la misma escuela durante esos cuatro años, la escuela de mis sueños, en la que hice la práctica docente. Ha sido como cerrar un círculo. Pero todavía no tengo estatus permanente. Hasta el día de hoy, no estoy segura de si tendré trabajo al 6 de agosto. ¿Quisiera regresar a este trabajo súper mal pagado, altamente estresante y poco altamente gratificante? ¡Eso espero!


  1. Truly fascinating and sad to hear about Puerto Rico’s reality. What’s shown is la perseverancia del Puertorriqueño, wow!! Not broken but built stronger. Makes me proud to hear your story. Thank for sharing, thank you!